Qué es el budismo Theravada: historía y prácticas

El Budismo Theravada, conocido como «La Doctrina de los Ancianos», es una de escuelas Nikaya que conformaron en sus inicios en la India el budismo temprano. 

Enfocado en el Pali Canon como su principal texto sagrado, se centra en la comprensión profunda y la práctica personal de las enseñanzas originales de Buda. 

monjes practicando el budismo teravada

A lo largo de este artículo te voy a hablar de su interesante historia y orígenes, principios, doctrinas y prácticas, templos más importantes y situación actual de esta interesante rama del budismo.

¡Bienvenido a este viaje por el budismo Theravada!

En este post vas a encontrar:

Qué es el Theravāda: características y contexto histórico

El Budismo Theravāda una de las escuelas budistas más antiguas y arraigadas del budismo, tiene sus raíces en las originales y autenticas enseñanzas budistas del Buda Gautama. 

Este linaje, conocido también como «La Enseñanza de los Ancianos» o «La Vía de los Elders», se caracteriza por su estricta adhesión a los textos Pali, considerados como las palabras directas del Buda.

Según los relatos, las primeras enseñanzas se acordaron en el tercer concilio budista (siglo III a.C) bajo el control del emperador Asoka. Este ayudó a hacer una importante limpieza de la comunidad budista Theravada expulsando a monjes que no aceptaron los términos de este tercer concilio.

Durante este concilio, se recopilaron y preservaron los escritos Pali, sentando las bases para la transmisión ininterrumpida de las enseñanzas originales del Buda.

La esencia del Theravada reside en la idea de la autorrealización y el camino hacia la iluminación personal, a través de la práctica de los Cuatro Nobles Senderos.

Este enfoque riguroso hacia la autotransformación ha contribuido a la preservación y la propagación de la tradición a lo largo de los siglos, consolidando al Theravada como una joya preciada en el paisaje del budismo mundial.

La importancia de los sagrados Textos Pali

Los Textos Pali (conocidos como Canon Pali o Tipitaka), que constituyen la columna vertebral literaria del Budismo Theravada, están atribuidos a los seguidores más cercanos del Buda Gautama, representan una transcripción fiel de sus enseñanzas, preservadas meticulosamente en una forma temprana de la lengua Pali.

La importancia de los Textos Pali en el contexto del Budismo Theravāda radica en su autenticidad y cercanía a las enseñanzas originales del Buda.

Estos escritos sagrados son considerados como las fuentes más fidedignas para comprender la filosofía, ética y prácticas contemplativas que constituyen el núcleo de la tradición Theravada.

Además, los Textos Pali son esenciales para preservar la coherencia doctrinal y la pureza de la enseñanza a lo largo del tiempo.

Estos textos se encuentran disponibles en diversas bibliotecas monásticas y centros de estudio budista alrededor del mundo. Con la proliferación de recursos en línea, los Textos Pali también están accesibles para aquellos que buscan profundizar en la tradición Theravada desde cualquier lugar del globo.

En cuanto a las principales enseñanzas de los Textos Pali, se podría decir que estas son las más destacadas:

  • Disciplina Vinaya Pitaka: contiene las reglas de la disciplina monástica para los monjes budistas
  • Suttas Pitaka: recoge los discursos del Buda sobre la ética, meditación y sabiduría
  • Abhidhamma Pitaka: explora la doctrina psicológica y la naturaleza última de la realidad.

Estas escrituras abordan los aspectos fundamentales de la vida monástica, la práctica espiritual y la comprensión profunda, sirviendo como guía integral para los seguidores de la escuela Theravada.

¿Qué países tienen la religión Theravada?

Explorar el budismo Theravāda nos lleva a un viaje a través de diversas regiones del mundo donde florece esta antigua tradición espiritual. 

Desde las tierras impregnadas de espiritualidad en Asia hasta las comunidades cada vez más crecientes en Occidente, el Theravada ha extendido sus raíces en diferentes continentes, ofreciendo una senda iluminada para aquellos en busca de la verdad última.

Estas son las zonas donde el escuela Theravāda tiene mayor influencia:

  • Asia del Sur: Las naciones del sudeste asiático, como Tailandia, Myanmar, Sri Lanka y Laos, sirven como cunas principales del budismo Theravada. Aquí, los seguidores encuentran templos antiguos y comunidades vibrantes que preservan y practican estas enseñanzas centenarias.
  • Sureste Asiático: Birmania, Vietnam y Camboya son testigos del florecimiento del Theravada, donde monasterios y pagodas se erigen como centros de devoción y estudio. La influencia del Theravada se entrelaza con la rica historia y cultura de la región.
  • Occidente: En las últimas décadas, el budismo Theravada ha encontrado un hogar en comunidades occidentales. Desde Europa hasta América del Norte, seguidores comprometidos buscan la guía del Theravada en su búsqueda espiritual.

El Theravada en el mundo moderno

El budismo Theravāda en la actualidad muestra una notable diversidad en su práctica y organización en el sudeste asiático.

En la tradición tailandesa, la tradición está influenciada por la religión folclórica y el hinduismo, con una comunidad monástica que sigue el modelo de la monarquía tailandesa.

Los monjes budistas se dividen entre aquellos que viven en aislamiento en las junglas, dedicados a la meditación budista intensiva, y aquellos en los pueblos, centrados en ceremonias y la provisión de amuletos de protección.

En Laos y Camboya, el Budismo Theravada se ha mezclado con el animismo y ha experimentado un resurgimiento significativo después de períodos de represión política y religiosa.

En Camboya, en particular, la escuela Theravāda se recuperó notablemente después del régimen de los Jemeres Rojos, con los monjes participando activamente en una amplia gama de ceremonias y prácticas culturales.

En Birmania, algunos relatos tempranos del budismo se adoptaron como theravāda. Casi la totalidad de los indicadores y resquicios que tenemos en la actualidad muestran que el budismo birmano adoptó el budismo Theravāda como tipo de budismo predominante.

Las reformas modernas han jugado un papel crucial en la evolución del Budismo Theravada, especialmente en Tailandia. Durante los siglos XIX y XX, la sangha tailandesa experimentó una reorganización hacia una estructura más jerárquica y centralizada.

Esto incluyó la introducción de un sistema de examen monástico nacional y el movimiento de renacimiento de la tradición forestal tailandesa, que enfatizó la estricta adherencia a la disciplina monástica y la meditación.

El rol de los laicos

En el budismo Theravāda moderno, el papel de los seguidores laicos ha evolucionado significativamente, marcando un cambio en la dinámica tradicional entre la comunidad monástica y los practicantes laicos.

Históricamente, el Budismo Theravada ha enfatizado una clara distinción entre estos dos grupos, con los monjes dedicados a la meditación budista y el estudio profundo de las enseñanzas de Buda, mientras que los laicos se enfocaban principalmente en actividades meritorias como ofrecer donaciones y apoyo material a los monjes budistas.

Sin embargo, en la actualidad, los laicos en países Theravada están cada vez más involucrados en prácticas espirituales que antes eran dominio exclusivo de los monjes.

Este cambio se puede atribuir, en parte, al movimiento Vipassana, que ha popularizado técnicas de meditación entre los seguidores laicos.

Además, ha habido un creciente interés entre los laicos en el estudio de las escrituras budistas, particularmente del Canon Pali.

Este interés se refleja en la disponibilidad de traducciones y comentarios modernos que hacen estas enseñanzas budistas más accesibles a un público más amplio.

Los laicos ahora no solo buscan ganar mérito a través de actos de generosidad y apoyo a la sangha, sino que también buscan una comprensión más profunda y una práctica personal del Dharma.

Otro aspecto importante de la evolución del papel laico en el Budismo Theravada es su participación en actividades comunitarias y sociales. Inspirados por las enseñanzas del Buda sobre la compasión y la ayuda a los demás, muchos laicos se involucran en proyectos de ayuda social y ambiental.

Este enfoque práctico y comprometido ha llevado a una forma de Budismo socialmente comprometido, donde la práctica espiritual y la acción social van de la mano.

Características y enseñanzas del budismo Theravada

En esta sección, desvelaremos los elementos clave que dan forma a la esencia del Theravada. Estos pilares han resistido la prueba del tiempo, marcando la senda de aquellos que buscan la iluminación, y son los siguiente: 

  • Enseñanzas Pali: El Theravada se distingue por su apego a las enseñanzas Pali, los textos más antiguos que preservan las palabras originales de Buda. Este compromiso con la autenticidad textual establece la base esencial de la práctica Theravada.
  • Búsqueda de la Iluminación: En el núcleo del Theravada reside la búsqueda personal de la iluminación. Los seguidores se sumergen en la comprensión profunda de la realidad, la eliminación de ilusiones y el cultivo de la sabiduría como sendero hacia la liberación.
  • Vida Monástica: La tradición Theravada valora la vida monástica como un componente fundamental para la dedicación espiritual. Monasterios y comunidades monásticas se erigen como centros de estudio y práctica, donde monjes y monjas comprometidos siguen los preceptos y enseñanzas budistas.
  • Énfasis en la Meditación: La meditación ocupa un lugar central en la práctica Theravada, siendo una herramienta esencial para alcanzar la concentración mental y la comprensión profunda. Los seguidores cultivan la atención plena para transformar la mente y alcanzar estados más elevados de conciencia.

Estos principios y características proporcionan una visión profunda de la riqueza espiritual que el Budismo Theravada ofrece a quienes buscan la verdad y la paz interior.

Principales prácticas del budismo Theravāda

Cuando hablamos delas prácticas del budismo Theravāda hay que dejar claro que son (o han sido) diferentes para la comunidad monástica y para los laicos. 

Con el paso del tiempo, tal como te he contado un poco más arriba al hablar de los laicos, ambas comunidades han tendido a seguir el mismo camino.

Eso si, el Canon Pali y la meditación budista Vipassana son los dos pilares fundamentales de estas prácticas.

Las prácticas de los monjes Theravada

Desde sus inicios, la meditación budista ha sido una columna vertebral en las prácticas del budismo primitivo, ocupando un rol esencial en la existencia de la comunidad monástica.

A medida que se elaboraba el Canon Pali y aumentaban los textos exegéticos, el estudio de los dhammas ganó prominencia.

La supervivencia de los monjes se basaba en la limosna, y paralelamente, asumían un papel fundamental en la educación de los laicos, impartiendo valores fundamentales para el tejido social.

Un grupo destacado dentro de estos religiosos fueron los Araññika, o monjes del bosque, renombrados por su compromiso con una vida de ermitaño, austeridad y profunda meditación en retiros solitarios en la naturaleza.

En la actualidad, los monjes mantienen su estatus como mentores espirituales, impartiendo enseñanzas durante celebraciones y eventos de importancia.

Su influencia trasciende lo espiritual, asumiendo roles como consejeros de figuras de autoridad y participando activamente en esferas como la política, sindicatos y organizaciones de caridad.

Buscando el Nirvana como su ideal supremo, los monjes ejercen también variadas funciones en la sociedad y continúan siendo pilares de las prácticas religiosas de los devotos laicos.

La ceremonia kathina, crucial en el sudeste asiático y que se celebra al finalizar la estación de lluvias, es un momento en que los laicos honran a los monjes con ofrendas de túnicas y otros presentes.

Además, estos religiosos son especialistas en la ejecución de rituales, participando en servicios fúnebres y ceremonias destinadas a la protección espiritual, invocando el poder de protección de Buda.

Un aspecto central en estos rituales son los parittas, cuya recitación se considera un escudo contra peligros y entidades nocivas.

Estos textos pueden ser entonados en sesiones prolongadas, incluso a lo largo de una semana, y en estas ceremonias, se consagran objetos como cadenas y amuletos con propiedades protectoras.

En regiones del sudeste asiático, es común que los hombres porten amuletos que contienen representaciones de Buda, monjes respetados o figuras históricas, y en algunos casos, iconografía fálica.

Los yantras, diagramas sagrados, son otra forma de protección espiritual, utilizados en prendas de vestir o como patrones para tatuajes.

Las prácticas de seguidores laicos del Theravada

Los rituales de adoración entre los laicos budistas presentan una gran diversidad, enfocándose principalmente en ganar méritos para una existencia futura más auspiciosa mediante acciones piadosas.

Estas incluyen brindar sustento a los monjes, dedicar temporalmente a sus hijos a la vida monástica, caminar en procesión alrededor de los stupas en los monasterios y contribuir con donativos a la sangha, la comunidad budista. Asimismo, es común la práctica de realizar ofrendas a las efigies de Buda y a sus veneradas reliquias.

Dentro del Budismo Theravada, los fieles rinden homenaje generalmente a Buda Sakyamuni, el Buda histórico conocido también como Gotama.

Sin embargo, esta tradición también reconoce a otros Budas de eras pasadas y futuras, como lo indica el Canon Pali, incluyendo la figura de Metteyya (Maitreya).

Se considera que, después del parinibbana o la desaparición definitiva de Buda, su presencia entre los seres solo persiste a través del poder espiritual de sus reliquias y las enseñanzas que han sobrevivido.

En la veneración también se incluyen deidades y figuras mitológicas locales que han sido asimiladas como Budas, héroes o protectores.

Entre ellos destacan los Nagas, entidades legendarias con forma de serpiente capaces de adoptar forma humana, a menudo venerados como defensores del budismo.

La integración de estas deidades y figuras míticas locales en la práctica budista ha sido fundamental para la adaptación del budismo Theravada en diferentes contextos culturales.

Meditación Vipassana

Samatha se interpreta como «calma mental» y vipassana como «comprensión profunda». Resulta de máxima importancia no adherirse solo a la ética y al monacato cuando se quiere alcanzar la liberación y la transformación en ahrat. También se deben combinar estas técnicas de meditacion.

Vipassana, que puede practicarse antes, durante o después de samatha, se centra en alcanzar una comprensión detallada de la realidad.

Aunque samatha es efectiva para calmar la mente, no es suficiente para alcanzar la liberación o entender en profundidad la esencia del mundo.

Por otro lado, vipassana abre el camino hacia un entendimiento más profundo de la realidad, fomentando el desarrollo de la sabiduría o pañña.

En el mundo occidental, la presencia de las prácticas theravada ha crecido especialmente a través de grupos y asociaciones laicas dedicadas a la meditación y al mindfulness, con un énfasis particular en la técnica de vipassana.

Templos más importante del budismo Theravada

Como cualquier rama del budismo, el Theravada tiene sus propios lugares de culto donde acuden los budista a peregrinar o rendir culto a Buda.

Anteriormente ya te he contado las principales regiones del mundo donde más presente está esta forma de vivir el budismo por lo que es de suponer que sus principales templos están repartidos de la misma manera. 

Algunos de los templos más importantes del Theravada son estos:

  • Templo de la Reliquia del Diente, Sri Dalada Maligawa (Sri Lanka): Situado en Kandy, Sri Lanka, este templo alberga la reliquia sagrada del diente de Buda. Es un sitio de peregrinación clave y un epicentro espiritual donde los devotos se congregan para rendir homenaje a esta preciada reliquia.
  • Wat Pho (Tailandia): Ubicado en Bangkok, Wat Pho es conocido por albergar el Buda reclinado, una imponente estatua que mide 46 metros de longitud. Este templo es un centro importante para la educación budista y la práctica de la medicina tradicional tailandesa.
  • Templo de la Cueva de Dambulla (Sri Lanka): Tallado en una impresionante formación rocosa, este templo es famoso por sus antiguas pinturas y estatuas que representan la historia del Theravāda en Sri Lanka. Es uno de los lugares de peregrinación más antiguos y venerados.
  • Wat Arun (Tailandia): Situado en las orillas del río Chao Phraya en Bangkok, Wat Arun es conocido por su prang (torre) central que se ilumina majestuosamente al atardecer. Este templo es un símbolo de la conexión entre la espiritualidad y la arquitectura impresionante.

Estos templos encapsulan la esencia del budismo Theravāda, sirviendo como faros espirituales que iluminan el camino de los devotos y visitantes por igual.

Desde reliquias sagradas hasta obras maestras arquitectónicas, estos templos ofrecen una experiencia única que resuena con la riqueza espiritual del budismo Theravada.

Para que profundices más en el budismo

budismo bajrayana

Budismo Vajrayana

El budismo Vajrayana es una de las tres ramas principales de esta milenaria filosofía de vida que millones de personas practican por todo el mundo.

¡Quiero leer más!
Scroll al inicio